Libros

Una guía para que no te engañen

'Don't get taken!', de Robert A. Steiner.Hay quienes creen que no les pueden engañar porque ellos son más listos que nadie y, precisamente por eso, acaban engañándoles. “Por desgracia, no hay garantías [de que si estudias lo suficiente te puedas proteger de los estafadores]. No obstante, después de leer este libro, con su mayor conocimiento de los hechos y si aplica los principios de que hablamos aquí, estára en mucha mejor posición de protegerse usted y a sus seres queridos de los fraudes y el sinsentido”, advierte Robert A. Steiner (1934-2013) en Don’t get taken! (¡Que no te engañen!, 1989). Ilusionista y escéptico militante, expone en esta obra las tretas de los timadores, categoría en la cual entran desde los trileros hasta los videntes y sanadores espirituales, pasando por los diseñadores de estafas piramidales y los falsos vendedores a domicilio.

En Don’t get taken!, Steiner da las claves para que intentemos impedir que nos tomen el pelo a través de ejemplos de varios timos, con especial atención a los relacionados con lo paranormal. Hay dos ideas claves que convendría grabarnos a fuego: una, que quienes caen en engaños no son necesariamente tontos; y dos, que conviene pararse a pensar ante lo aparentemente extraordinario antes de darlo por bueno. “Tómate el tiempo necesario para aplicar el sentido común a lo que te suceda”, recomienda el autor. Y añade que, si te hacen una propuesta sorprendentemente atractiva y te meten prisas, corre, porque seguramente hay gato encerrado.

El autor fue en 1982 uno de los fundadores de los Escépticos del Área de la Bahía, y resume en este libro décadas de experiencia  como ilusionista embaucando al público y desenmascarando a charlatanes como los cirujanos psíquicos, los adivinos y los sanadores por la fe. Incluye la demolición de creencias tan absurdas como que el grupo sanguíneo condiciona la personalidad, explica lo esencial de la lectura fría mediante la narración de encuentros con gente que creía, o acabó creyendo, que él tenía poderes paranormales y demuestra que basta con saber preguntar para que la pretensión de un supuesto vidente de haber ayudado a la Policía a encontrar un cadáver se derrumbe cual castillo de naipes. ¿Qué es saber preguntar? Simple y llanamente, pedir detalles. Entonces los aciertos de todos los adivinos se desvanecen.

“El único obstaculo entre tú y un millón de dólares son los principios”, le dijo un día su amigo Robert Sheaffer, autor de The ufo verdict: examining the evidence (Veredicto ovni. Examen de la evidencia. 1980). Y es que Steiner podía haber ganado mucho dinero de haberse pasado a El Lado Oscuro, pero prefirió luchar contra quienes se aprovechan de la buena fe y la ingenuidad de la gente. En 1986, por ejemplo, fue el coordinador de la operación en la cual un equipo dirigido por James Randi desenmascaró al reverendo Peter Popoff. El telepredicador hacía demostraciones públicas en las adivinaba las enfermedades de personas a quienes no había visto antes y les prometía la curación por intercesión divina. Randi, Steiner y sus colaboradores demostraron que Popoff usaba un pequeño auricular a través del cual su esposa le facilitaba información sobre miembros del público que había obtenido anteriormente. El episodio lo reprodujo el cineasta español Rodrigo Cortés en la película Luces rojas sin mencionar en los créditos su origen real.

Rorbert A. Steiner [1989]: Don’t get taken! Bunco and bunkum exposed. How to protect yourself. Wide-Awake Books. El Cerrito. 209 páginas.

Monstruos de pega

'Abominable science!', de Daniel Loxton y Donald Prothero.Abominable science! Origins of the yeti, Nessie and other famous cryptids (¡Ciencia abominable! El origen del yeti, Nessie y otros famosos críptidos), libro del periodista Daniel Loxton y el paleontólogo Donald Prothero recientemente publicado por Columbia University Press, es una de las más interesantes novedades editoriales de los últimos meses. Nada más verlo entre mis recomendaciones de Amazon, decidí comprarlo y, tras leer la crítica de Daniel Cressey en la revista Nature y con sólo haberlo hojeado, se lo recomiendo.

En este blog y en mi biblioteca, tienen desde hace años su rinconcito bestias inexistentes porque las historias de hombres salvajes y monstruos de lagos, y de sus buscadores, resultan, además de divertidas, enternecedoras. No me dirán que no lo es que las primeras, y más famosas, huellas del bigfoot fueran en 1958 obra de un contratista, Ray Wallace, que quería ahuyentar a los ladrones de material de una obra del condado de Humboldt (California) o que, al otro lado del mundo, huesos presuntamente del yeti abandonaran Nepal en 1959 escondidos entre la ropa interior de la mujer del actor James Stewart.

Éstos y otros episodios de la historia de la criptozoología forman parte de Abominable science! En el prólogo, Michael Shermer recuerda lo que hay que decir a quienes cuentan historias de seres fantásticos como los que llenan las páginas de este libro: “Está bien. Enséñame el cuerpo”. La obra de Loxton y Prothero es “un sensible, pero devastador aterrizaje en toda una subcultura”, ha escrito Daniel Cressey en Nature. El único pero que pone Cressey es que los autores no intenten responder a la pregunta de por qué la gente cree en monstruos en un mundo bajo permanente vigilancia de satélites y con excursionistas con cámaras por todos lados, en el que “nunca se ha conseguido una fotografía creíble de una de estas criaturas”. Quizá sea una pregunta más para un antropólogo que para un biólogo y un periodista.

Abominable science! es un libro bonito. Tanto, que me ha recordado a otro título básico de la crítica criptozoológica, Monstruos, del biólogo bilbaíno Eduardo Angulo, también muy bien escrito, diseñado e ilustrado.

Daniel Loxton y Donald R. Prothero [2013]: Abominable science! Origins of the yeti, Nessie and other famous cryptids. Prologado por Michael Shermer. Columbia University Press. Nueva York. 411 páginas.

‘Fraudes paranormales’: ¡lea un clásico de James Randi en español!

Portada de 'Fraudes paranormales', de James Randi.¿Ha leído usted a James Randi? ¿Sabe que tiene un libro en español? Se titula Fraudes paranormales, es la versión española de Flim Flam! (1982) y lo publicó Tikal Ediciones en 1994. Aparecen en él Uri Geller y los poderes paranormales, los platillos volantes, el triángulo de las Bermudas y Charles Berlitz, las hadas de Cottingley y Arthur Conan Doyle, las piedras de Ica, Erich von Däniken… Se trata de una especie de introducción crítica al mundo de lo paranormal y a las aventuras e intereses del mago que cogió el testigo de Harry Houdini en el noble arte de cazar charlatanes.

“En cualquier otra época de la historia, nos sentiríamos agradecidos ante cualquier obstinado realista que decidiera desenmascarar a pícaros y bribones, y aplaudiríamos su valor. Cuánto más debemos expresar nuestra gratitud y admiración a alguien que lo hace ahora, en este punto crítico de la historia. James Randi es una persona que tiene la capacidad y el temperamento adecuados para la tarea; ¡no hay nadie mejor!”, escribe en el prólogo Isaac Asimov, compañero del ilusionista en el ahora llamado Comité para la Investigación Escéptica (CSI).

Muchos han conocido a Randi gracias Internet. Los más viejos supimos de su trabajo por sus artículos en The Skeptical Inquirer y libros como Flim Flam! y The Truth About Uri Geller (1982) antes de verle en acción en algún vídeo llegado del otro lado del Atlántico. Y, en cuanto salió en España Fraudes paranormales, nos lanzamos a las librerías, a pesar de haber leído el original. Búsquenlo en el mercado de segunda. Merece la pena y es una magnífica compra para celebrar el Día del Libro. ¡Disfruten de la lectura!

James Randi [1982]: Fraudes paranormales. Fenómenos ocultos, percepción extrasensorial y otros engaños [Flim-Flam! Psychics, ESP, unicorns, and other delusions]. Prologado por Isaac Asimov. Tikal Ediciones. Gerona 1994. xv + 348 páginas.

‘La cara oculta del misterio’, a la venta como libro digital en iTunes y Amazon por 2,99 euros

La cara oculta del misterio', un libro de Luis Alfonso Gámez.La cara oculta del misterio está ya a la venta sin DRM en 50 tiendas de iTunes y en 8 de Amazon por 2,99 euros. Me gustaría haberlo hecho hace tiempo, pero antes quería revisar todos los originales cuidadosamente, actualizar aquello que fuera menester e incluir enlaces a sitios donde ampliar información. No ha sido un trabajo agotador, pero sí el suficiente añadido al habitual como para haberme retrasado más de lo deseable.

Se trata de 42 reportajes sobre otros tantos misterios que vieron la luz en el diario El Correo durante el verano de 2008, Editorial Comares publicó en forma de libro en 2010 y ahora, por fin, saco en formato digital, algo que me hubiera gustado hacer desde el principio. La única diferencia respecto a las versiones físicas es que la digital no incluye las ilustraciones de Iker Ayestarán. Como compensación, tiene numerosos enlaces a fuentes donde ampliar información.

Espero que haya quien disfrute con esta colección de historias reales sobre poderes paranormales, visitas extraterrestres, hechos increíbles del pasado, leyendas urbanas y conspiraciones varias, cuya continuación fue la serie Crónicas de Magonia, a la venta por 0,99 euros en iTunes y en Amazon desde hace meses.

El ebook tiene la gran ventaja de independizar al autor de las editoriales. Ya no hacen falta más intermediarios que la tienda para hacer llegar una obra a quien la quiera. El precio de la independencia es aprender a hacerlo todo, algo mucho más fácil de lo que parece a primera vista y, por supuesto, muy gratificante.

‘Crónicas de Magonia’, a la venta en iTunes por 0,99 euros

'Cronicas de Magonia', a la venta en iTunes.Crónicas de Magonia está desde hoy a la venta sin DRM en 32 tiendas de iTunes. Compuesto por 31 reportajes sobre otros tantos misterios, publiqué este libro electrónico en Amazon en marzo, y algunos lectores potenciales me pidieron entonces en Twitter que lo pusiera también a la venta en la tienda de Apple. Ya está. He tardado más de lo que me hubiera gustado porque me he encargado yo de todo, como hago con este blog desde hace más de nueve años. Pronto sacaré La cara oculta del misterio a la venta simultáneamente en las dos plataformas y no descarto hacerlo en más sitios. Hasta entonces, espero que siga habiendo quien disfrute leyendo estas historias de monstruos, extraterrestres, enigmas históricos y poderes paranormales.