Una de cada cuatro estrellas como el Sol podría tener planetas del tamaño de la Tierra

Vista parcial de nuestro planeta. Foto: NASA.

Casi una de cada cuatro estrellas como el Sol podría tener planetas del tamaño de la Tierra, según un cálculo realizado por un equipo internacional de astrónomos. Después de haber observado 166 estrellas de tipo G -el del Sol- y K durante cinco años con el telescopio Keck de Hawai, un grupo liderado por el astrónomo Andrew Howard ha encontrado 33 mundos en 22 sistemas estelares. “De cada cien estrellas como el Sol, una o dos tienen planetas del tamaño de Júpiter; unas seis, uno como Neptuno, y cerca de doce, Supertierras de entre 3 y 10 masas terrestres. Si extrapolamos el número de planetas de tamaño terrestre -entre la mitad y dos veces la masa de la Tierra-, podemos predecir que encontrarás alrededor de veintitrés por cada cien estrellas”, afirma Howard, de la Universidad de California y uno de los autores del estudio cuyos resultados se publican hoy en Science.

Como la búsqueda se ha centrado en mundos situados a poca distancia de sus estrellas, los autores creen que podría haber más planetas terrestres alejados de sus soles, aunque dentro de la llamada zona habitable, el anillo alrededor de una estrella en el cual es posible la existencia de agua líquida en la superficie de un planeta. Aunque estudios anteriores han calculado la proporción de mundos del tamaño de Júpiter y Saturno, nunca se había hecho algo parecido con Neptunos y Supertierras. “Éste es el primer cálculo de la fracción de estrellas que tienen planetas como la Tierra basado en datos reales”, ha recalcado Geoffrey Marcy, otro de los autores.

Para Howard, los resultados deducidos, que parten de la premisa de que el número de planetas aumenta según disminuye el tamaño, implican que, “cuando la NASA desarrolle en la próxima década nuevas técnicas para encontrar planetas terrestres, no tendrá que mirar muy lejos”. En su opinión, “éste es un primer cálculo, y el número real [de mundos] podría ser de uno por cada ocho [estrellas] en vez de uno por cada cuatro. Pero no se trata de uno por cada cien, lo que ya es una noticia gloriosa”. Él y Marcy calculan que el telescopio espacial Kepler de la NASA, que busca mundos en tránsito alrededor de 156.000 estrellas, encontrará entre 120 y 260 “planetas terrestres plausibles” en algunas de las 10.000 más cercanas de tipos G y K, con periodos orbitales de menos de 50 días.